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极木祁卫:打响一场属于停车场的技术革命

极木祁卫:打响一场属于停车场的技术革命

Xtecher原创 丨 行业洞察

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2017-07-14

安妮的盒子

Xtecher特稿作者

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中国拥有超过2亿的汽车存量,最让车主头疼的就是堵车和停车。当许多AI创业者将目光锁定在自动驾驶技术上时,连续创业者祁卫看准了停车难这个痛点,决定死磕下去。


作者|安妮的盒子

编辑|小鱼

网址|www.xtecher.com

微信公众号ID|Xtecher


和极木创始人祁卫的见面是在Los Altos一家环境宜人的法国咖啡馆,这里是加州硅谷这样一个世界公民大杂烩的土地上少有的白人聚集地。17年前,祁卫来到硅谷,从加盟一家做芯片设计的初创公司开始了他的美国之旅。


在祁卫的履历里,很难单独拎出一条作为他最抢眼的经历——硅谷创业公司Sympeer Corporation创始人兼CEO、联想集团副总裁、亿航无人机联合创始人兼CTO……在中国和硅谷的工业界打拼了18年的祁卫是个不折不扣的连续创业者。

 

和中国许多搞模式创新的创业者不同,美国的创业者更多地是找到一个痛点,用技术真正解决这个痛点。作为本硕博都在清华读的“老三清”,祁卫身上有着东方教育的严谨与自律,也有西方创业环境下塑造出来的开放与创新。

 

去年7月,他创办了极木科技——一家解决人工智能和机器人关键技术的科技创新公司,打造的第一款产品,就是无需让人再步入地下停车场的智能停车机器人。

 

极木科技创立一年之际,祁卫在美国硅谷接受了Xtecher的独家专访,分享极木的产品经和他的创业体会。

 

“未来,停车就不该是人要操心的问题”


一辆智能停车机器人应该具备哪些特有的品质?

 

祁卫告诉Xtecher,首先,它要能钻到汽车底盘底下,对车辆进行夹取、举升,然后载着车辆在停车场里自动行驶、找到车位、把车停好;取车则是一个反向的过程,这就需要用到一些室内自动驾驶的技术,因此这款停车机器人的基本形态应该是一个带搬运功能的轮式机器人。

 

其次,因为不同车辆的重量、尺寸、形状、轮距和轴距都不一样,因此需要停车机器人具备夹取、举升不同车型车辆的识别能力和适应能力,这里需要全新的智能化设计。

 

“那么这辆智能停车机器人势必要具备导航、定位、行驶、搬运等功能。”祁卫说,“它将自动地对汽车进行识别、夹取、运送、停泊,而且还要有一个中央调度系统对停车场里的多个工作的机器人进行统一任务调度和路径规划。”

 

想到做出这样一款机器人,起初是为了解决令祁卫自己头疼的问题。

 

“无论是在美国还是在中国,只要是去比较繁华的核心地区的写字楼、商场、医院、火车站等商业场所或公共场所,最头疼就是在一层层的地下停车场里找到车位、把车停下来。”

 

“有的地下车库本身就很大,遇到高峰时段,整个找车位的过程需要花很久的时间,找到了以后还要小心翼翼地停进去,然后再到处找自己要去的那个地方的电梯口。”祁卫说,“这还没有完,办完事出来还要到处找自己的车,有的停车场的设计就像迷宫一样,要走上很久才能找到自己的车;而且一般停车场里没有空调,通风不好,汽车低速行驶的尾气排放加上相对封闭的空间,通常会使地下车库的空气质量很差。总之,我觉得封闭的停车场就不是一个人应该进去的地方。”

 

祁卫想到的办法是在停车场外设置一个交接区,司机只要将车停泊在交接区,自己就可以直接进入商场、写字楼、医院、火车站或者机场等公共场所去办事了,接下来的事情就交给智能停车机器人来解决,机器人不断地从交接区把汽车停进车库的停车位,同时有人取车时,就不断地把车从停车位取出来放在交接区。

 

智能停车机器人会将车带入停车场,因为完全由中央数据处理,它会很快而精确地找到空车位,将车停靠进去;同时,由于停车场不再需要人进入,车位布局将会被重新设计,“因为停车机器人不需要传统车辆的转弯半径,使用极木智能停车机器人的停车场可以比传统停车场多容纳40~50%的车辆,这将成为停车场运营管理者获得的直接经济收益。” 祁卫告诉Xtecher。

 

“无人车库有许多好处,可以和自动收费和实时监控相结合,车主还可以提前用手机预约取车时间,让停车机器人提前把车提出来,减少取车等待的时间,加上停车场布局改造后增加出来的停车位,智能无人停车场不仅可以提高车场运营管理者的收入,还可以为民众提升停车体验。”祁卫说。 

 

为了做到停车过程的安全、准确,成立一年来,极木科技在硅谷和杭州两地的研发团队一直在对机器人核心技术攻关。“我们要将成功率做到很高才能实际运营,你可不希望自己的爱车被机器人撞到柱子上。”祁卫说。

 

据他透露,极木科技已完成智能停车机器人从机械结构、电子、软件和算法的完整设计,目前产品已到第二代样机阶段,预计今年年底前将在杭州某停车场进行试运行;预计2018年上半年将实现量产。

 

 “目前,全中国有80余万停车场,我们希望极木的停车机器人可以帮助更多的停车场实现智能改造,改变传统泊车带来的不良体验。”


再出发



18年职业生涯,祁卫经历了基础科研、软件、芯片、互联网技术、消费电子智能设备、无人机、机器人等多个领域,担任过研究员、工程师、事业部总经理、世界500强企业研发高管、联合创业、独立创业等多种职业角色。

 

对祁卫而言,如何让产品落地一直是一件最有魅力的事。

 

早在上世纪末,祁卫博士毕业后的第一份工作就是追随李开复、张亚勤、张宏江加入微软中国研究院(现“微软亚洲研究院”)的创始团队——这是当时国内最顶级的研究机构,祁卫的研究方向也是当时最火的多媒体内容的分析和检索技术——这是今天人工智能技术的一个重要分支。

 

可是,2000年,祁卫还是选择来到硅谷,加入了美国硅谷的初创公司Vweb,进行多媒体芯片设计。并不是所有人都愿意选择离开在当时可谓“全世界最火的研究院”的,但是祁卫非常坚定——搞研究并不能满足他,他希望做出真正的产品,将技术应用到工业界去。

 

在Vweb期间,他参与开发出当时世界上第一颗MPEG-1/2/4视频编解码芯片,而祁卫的主要工作就是芯片内部算法设计、微码设计和硬件逻辑设计。在Vweb公司的研发经历让祁卫学习了硅谷最先进的芯片技术,体验了硅谷的创业精神。

 

而后2005年他创办了做P2P流媒体传输技术和解决方案的创业公司Sympeer Corporation,一度成为百度最早的网络视频板块 v.baidu.com 的技术合作方;2008年~2011年,祁卫在美国Amlogic公司将网络技术带入传统机顶盒和电视机,为国内知名电视厂家海信、海尔、创维提供芯片和软件,开发出当时国内最早的基于安卓系统的智能电视。

 

2001年之后在美国芯片创业公司的日子,正值硅谷经济大萧条期间,祁卫却一直坚守奋战,经历了将一项技术变为产品的从0到1的修炼。直到2005年,当最艰难的日子终于熬过去,他又选择了回国创业。

 

在联想担任高管的四年间,祁卫创建了联想数字家庭事业部产品研发团队,开发出联想第一代智能电视,先后开发出十几款智能电视机型;除了电视,他还在担任移动终端事业部研发总经理期间,全面负责联想移动产品研发,包括智能手机和平板电脑。祁卫经历了将产品研发出来后投入量产的艰辛过程,并积累了丰富的经验。2015年,国内知名的无人机创业团队亿航邀请祁卫出任联合创始人兼CTO,正是负责亿航产品的量产化。

 

经过一年的努力,祁卫带领亿航团队搭建起从技术原型到量产的流程体系,并建立了比较完整的供应链体系,帮助亿航产品研发从一个技术见长的初创团队变成更有体系章法的正规军。

 

2016年7月,祁卫再一次被创业梦想所召唤,选择在硅谷和杭州创建极木科技。很快,他就拿到联想执行副总裁刘军、金山软件前CEO张宏江以及西子联合控股总经理王克飞等人千万级人民币的天使轮融资。


先推产品,再推技术


事实上,智能停车机器人只是极木科技诸多技术应用中的一种产品形态。

 

祁卫告诉Xtecher,未来,极木会以工业类轮式机器人为主要产品方向,核心技术是基于视觉、激光、超声等多传感器融合的自动驾驶。

 

“具体的应用落地非常广泛,比如用于仓储、物流、停车场、工厂、园区等领域。”

 

据祁卫介绍,极木的核心研发成员来自于特斯拉、联想、法拉第汽车、Intel等公司,涵盖了人工智能、车辆设计、智能硬件、机器人等各个领域。

 

极木团队目前正在夯实自己的技术内功,但祁卫仍然坚持要在推出具体应用场景的产品的基础上发展核心技术。他喜欢从头开始的感觉,更喜欢将一款产品创造出来得以应用的成就感。

 

他不着急壮大公司的规模,这位经历了7家不同规模公司的“老牌”创业者的目标,是创造一个健康、有价值的公司,他要用一次全新的开始去实践自己的价值。

 

“想要在大公司做成一件事的决定因素太多了,公司大的战略和你的部门的关系,上级做的决策是否正确,兄弟部门是否配合、给力……就算最后办成了,你往往也说不清楚是自己的能力强还是平台好还是什么别的原因。创业是一个从无到有的建造过程,异常艰辛,没太多可依靠的,但你每天都知道自己在做什么,你看得到你的努力和每个决策造成的后果,而你为这个后果完全负责”

 

这次创业,为什么叫“极木”?

 

“极木是一种神树,古文里说,‘东极扶桑,西极若木’,就是在极地托着太阳栖息和升起的那株神树。希望极木可以托起我们的事业、我们的梦想。”祁卫笑着回答,“到了我这个阶段,其实就是要对自己有一个交代。”


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